PonyAI进军自动驾驶货运,乘用无人车历史性“小马过河”

量子位 2019/04/19 00:45

李根 发自 凹非寺

量子位 报道 | 公众号 QbitAI

知识图谱,PonyAI进军自动驾驶货运,乘用无人车历史性“小马过河”

如何评价小马智行正式进军无人驾驶货运?

在上海车展现场,PonyAI的两位创始人彭军楼天城,带来了这项重要的创业新进展。

彭军说,内部一支10多人的小团队,历时16周左右的时间,完成了长途货车在城市主干道和工业园区的完全自动驾驶。

其实从创办开始,小马智行做不做货运的问题,就被一次次问过。

但PonyAI创始团队都没有给出过 是或否 的直接答案。

而现在,时机已到,小马主动披露: Yes

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为啥进军货运?

彭军和楼教主是从 初心 技术通用性 回答的。

彭军说,回到创立伊始,跟楼教主当时想做的事情再明确不过:在AI大潮中,用AI技术,找到产生巨大价值的应用场景发挥技术价值。

而真正把人从驾驶中解放出来,正是这样一件事情。

这也是小马智行从一开始就瞄准L4、L5级自动驾驶的核心原因,即便明知挑战巨大,但不容退缩,只能迎难而上。

从应用落地划分,无人驾驶对人类实际生活的影响,一方面作用于城区出行,另一方面发力在长途货运。

之前,小马智行的核心研发精力都部署在城区出行。

现在,他们开始布局长途货运。

而且核心进展惊人。小马内部一支10多人的小团队,用了16周时间,做到了长途货运车载城市主干道和工业园区道路上的无人驾驶。

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楼教主说,这倒不是完全为了证明什么,但团队之前在乘用无人驾驶方面的技术积累,帮助到了货运方面的进展。

16周之前,无人驾驶卡车方面啥也没有,但现在通过16周的努力后,PonyAI卡车可以处置一些复杂的十字路口,能够上主路、辅路。

教主认为,小马无人驾驶卡车的技术推进速度,与之前乘用车方面的积累密切相关。

另外可以证实的是,量子位获悉,小马智行这支“货运”特种兵,由几个创始工程师牵头,并非单独招募组建的团队。

我们也问CEO彭军:为什么是 此时

他回答说,主要是团队发展至今,有精力有人手,现在可以在货运领域试一试了。

但这可能不是全部原因,或者只是更好公开表达的解释。

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乘用自动驾驶小马过河

在自动驾驶领域,乘用和货运的地位之别、挑战之异,包括实现之先后,早有共识。

地位上,业界更倾向于把乘用载人认为技术主干,因为技术通用性最强,技术落地难度也最大,而货运则场景相对有限,虽然落地实现可以更快,商业变现更加快速而直接。

所以不少L4、L5自动驾驶工程师开启乘用创业旅程,虽然没有明说,但多少暗藏了未来可以“降维打击”的雄心。

即便如此,开启“降维打击”也需要天时地利人和,比如滴滴打完网约车战争后入局代驾,又如美团外卖配送独大后试水打车。

而对于小马智行来说,或其代表的乘用无人驾驶一派来说,现在还远没到江山稳固、可以开疆拓土的时候。

虽然小马智行已是中国无人驾驶发展最快的头部公司。

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创业两年半,估值17亿美元,是目前国内估值最高的玩家;在广州南沙开启RoboTaxi内测,也领先于业界;再到加州路测、北京路测报告等披露情况,也都实力尽显,更不用说其人才吸引力。

但距离小马智行真正以RoboTaxi实现自动驾驶价值创造和商用变现,还难言一眼看到头。

核心原因,政策所限,这事儿彭军和楼教主们说了不算。

但他们又一直不忘为何出发,不愿妥协性在L3等高级辅助驾驶方面先落地变现,那就得考虑丰满理想和骨干现实之间的中间路线。

所以这可能才是小马智行隐而未宣的重要考量。

也是小马智行平衡理想和现实的最好方法。

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比起乘用载人,无人驾驶货运虽然也面临政策许可的问题,但相对更为宽松,地方上愿意先行先试。

商业变现上也一定更快,不光是未来的潜力,就算是当前货运人力的紧缺程度,也能帮助公司营收先运转起来。

更重要的是,当Waymo领头的RoboTaxi经受冷暖起落时,无人驾驶货运却在全球范围内受到越来越笃定的支持认可。

在美国,图森的长途货运,Nuro的无人车配送,都获得资本和市场双认可。在国内,何晓飞教授的飞步,李泽湘教授的CiDi,也都得到了地方政策和合作方背书。

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所以小马智行进军货运,也是L4乘用自动驾驶初创公司一次历史性的“小马过河”。

从乘用到货运,Waymo已经表态要做,但Waymo并不愁现实冷热,也从没人为Waymo活下去而担心。

小马智行则不同,它需要实现理想,但也需要面对现实。

彭军说他没感受到所谓的“资本寒冬”,而且现在可以说是暮春时节。他还说小马智行账上现金充足,可以供团队持续向前很长时间。

但小马智行终究不是公益研究机构,资本市场认可它,当然希望它带来更大的回报——越快越好。

而没有比货运更好的方式了吧。

当然,切入货运的小马智行,赢得的可能不只是支持者更充足的发展耐心,还可能是更高的估值和融资。

目前,主打乘用的Zoox估值32亿美元,主打同城配送的Nuro估值27亿美元,主打乘用的Aurora估值25亿美元,主打高速货运的图森估值10亿美元……

而小马智行的最新估值是17亿美元。

小马的情形跟Zoox和Aurora很像,都是天才工程师创办的无人车公司,都在快速从测试系统向产品化系统迭代,只是小马更年轻一些。

所以货运披露后,小马潜力可能还会被进一步重估。

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OMT:排位赛之后

总之,当前无人驾驶创业,已然驶过卡位赛阶段。

从公司发展来说,如果说上一阶段讲求速度,那么接下来的大主题核心是求稳。

在自动驾驶公司,内部稳定、团结一心,也在成为重要竞争力。

之前从景驰内讧分家,到RoadStar曲终人散,都或多或少影响了业内外对无人驾驶的看法。

不过倒没人在上海车展问小马智行,怎么看待无人车公司创业兴衰转关。

多半也跟彭军楼教主展现的姿态有关。

两个创始人端坐在展台原型车前,介绍公司近况时分工清楚、彭唱楼和,CEO彭军讲诉宏观大面,CTO楼教主分享技术看法。

只是对自动驾驶的信念,还跟刚创业时表达过的一样。

彭军说,他们已经证明,无人驾驶不是科幻,不是单路线功能性演示,可以是舒适性、安全性的产品。而且让自己夙兴夜寐激动不已的,是跟一群志同道合的朋友为一件伟大的事情奋斗。

楼教主也展现感性那一面,他说一生遇到真正有技术挑战的机会可遇不可求,希望参与其中,发挥所学所长,把梦想变成现实。等到未来10年、20年后,能跟家人骄傲分享:这样影响巨大的事情自己做成过。

当然,创业背后冷暖,也只有二人自知了。

创业起步就自带明星光环的PonyAI,其实也有鲜为人知的创业维艰。

百度技术最高职级的T11工程师彭军,为创业卖掉了硅谷房产。一路天才程序员知名的教主楼天城,去年因为硅谷-北京-广州的全球频繁“旅行”,进一步厚重了黑眼圈。

分水岭初现时,外界曾有评价,PonyAI驶在争先恐后的车流中,现在领跑当先,有其他玩家不争气的原因。

但自强才会万强,太多个人奋斗,总被忽视在历史进程中。

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作者系网易新闻·网易号“各有态度”签约作者

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