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科技动向 | 元宇宙概念泛滥 AR才是终极理想?

摩登快车 | 打造真实·原创商界朋友圈 2021/11/30 00:53

元宇宙( metaverse)无疑是近来最火热的未来科技及投资概念。除了社交媒体Facebook上月底宣布改名Meta进军元宇宙以外,近来多个不同领域的科技业者也纷纷以元宇宙愿景招徕。然而,目前元宇宙概念仍流于空泛,一方面,开始出现业务与元宇宙无甚关系的业者在混水摸鱼;另一方面,在众多可能性之中,为什么有业者坚信扩增实境(AR)才是元宇宙的终极理想?

万事皆可元宇宙

随着社交媒体 Facebook近月来多次放风将会转型为元宇宙公司,到上月底又正式宣布母公司改名Meta进军元宇宙,元宇宙肯定是现时一时无两的未来科技概念。

到底元宇宙是什么?在作家尼尔.斯蒂芬森( Neal Stephenson)创造出Metaverse这名字的1992年科幻小说《溃雪》(Snow Crash)中,人人戴上眼罩进入由互联网构成的虚拟世界生活,以逃离一个已经堕落的现实世界,主角从中阻止一种计算机病毒摧毁人脑而展开冒险故事。

这种反乌托邦情节显然不是科技业者想要吹嘘的。对于 Meta,元宇宙是一个应该特别着重「存在感」、而且几乎各种现实生活行为都可以在内进行的虚拟世界,并且是经由虚拟实境(VR)装置实现。据Meta行政总裁朱克伯格(Mark Zuckerberg)在开发者活动大会Facebook Connect上介绍,元宇宙是一个提供「沉浸式」体验、让人能「置身其中的互联网」;「你可以做到几乎所有想象到的事,与朋友和家人一起工作、学习、玩耍、购物、创作,以及现时不适合用计算机和手机做的全新类型活动。」

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元宇宙已成最火热的未来科技概念,不同业者都在开展自己的元宇宙。图为 Microsoft月初发表,供职场使用的虚拟化身协作功能Mesh for Teams。(Microsoft)

随着元宇宙概念极速兴起和扩散, Meta将不会是未来唯一的元宇宙。愈来愈多公司不甘后人纷纷进场,最近忽然间好像任何科技领域的业者也可以创造出元宇宙。例如:Microsoft的「企业元宇宙」、芯片巨头Nvidia的「工业元宇宙」、交友平台集团Match Group的「约会元宇宙」、虚拟服饰Arc Footwear的「时装元宇宙」、区块链游戏Chimera的「娱乐元宇宙」、区块链游戏StarSharks的「鲨鱼元宇宙」……

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建筑设计商 Autodesk、边缘云端运算服务商Fastly等,也被视为元宇宙公司; 游戏引擎开发商Unity和游戏业者Epic Games也开始把自己的技术为以建造元宇宙的引擎来宣传。 在中国,根据商业查询平台天眼查资料显示,目前中国已有400多间企业申请了元宇宙相关商标。

相比 Meta的愿景,这些公司对于元宇宙各有不同基础和着眼点。有些是网上游戏的延伸,例如去年新冠肺炎(Covid-19)疫情限制社交距离下,《要塞英雄》(Fortnite)在游戏内与人气歌手合作举行虚拟演唱会叫好叫座,游戏虚拟世界成为了实际的社交场所。有些只是为了某类工作应用而设,例如Microsoft的Mesh,未来将加入混合实境,专供企业员工协作和商业社交;Nvidia的Omniverse则供开发工程师建立『数码孪生』(digital twin)来模拟和改善设计,可应用至工厂、物流管理、机器人等。

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Minecraft》可自行设计「虚拟体验」,深受游戏玩家欢迎。(Getty Images)

有些可以让用家自行创造虚拟物件,例如游戏《 Minecraft》和《Roblox》均有提供工具让玩家自行设计「虚拟体验」,甚至以之谋利。有些强调虚拟物件的拥有权和交易能力,例如区块链游戏《Axie Infinity》,以非同质化代币(NFT)的游戏化金融(GameFi)模式,让玩家可以「边玩边赚」(play to earn)。《彭博》有报道形容这种元宇宙是「加密货币、游戏和资本主义碰撞之处」。

也有些强调元宇宙要去中心化。例如区块链游戏商 Animoca Brands正推动以NFT来构建开放式元宇宙,其创辧人萧逸向《Decrypt》说,科技巨头如Facebook和腾讯掌握用户数据,是开放式元宇宙的威胁。

众多潜在「元宇宙」的出现,一方面预示了元宇宙最终很可能不会是一间公司所能完成和主导的,另一方面也反映了现时科技业界对于元宇宙概念的理解仍然很粗陋。目前元宇宙只是广被视为是某种形式的共享、沉浸式立体虚拟空间,用户可在内游玩、工作、社交、交易。怎样才算元宇宙、真实世界与元宇宙的界线在哪里、不同元宇宙之间应否及如何可以相互操作、还需要什么才能实现元宇宙等,都是尚待回答的问题。若科技业者无法更确实地定义元宇宙是什么,恐怕最终只会遗下一个个各自为政而对用户用途有限的虚拟平台。

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随着 Facebook改名Meta,元宇宙概念在投资市场中大幅升温,却也折射了现时元宇宙定义空泛之下,有些业者有投机炒作之嫌。(Getty Images)

提防蹭热点投机

当人人都想发展元宇宙,而元宇宙的概念又如此广阔、空泛和模糊,存在大量空间予人混水摸鱼。近来中国股票市场就出现了这种乱象,很多声称要发展元宇宙的公司良莠不齐,既有如腾讯、网易、阿里巴巴、字节跳动等科网巨头,有其庞大资金、技术、生态等条件部署元宇宙,也有些业者虽然股价暴涨,但不见得其业务与元宇宙有多少关系。

以中青宝在 9月宣布要进军元宇宙的游戏《酿酒大师》为例。它声称这游戏「是一款基于元宇宙概念、打通虚拟与现实壁垒、拥有相对高自由和高社交度的全拟真社交经营产品」。据其微信公众号介绍,该游戏「作为一款以经营酒厂为核心的养成经营游戏,可以将虚拟映射到现实中」;透过与白酒品牌合作,「这种映射体现在游戏中玩家自己『亲手』酿的酒,可以在线下提酒」,还会附上NFT认证;惟从示范图片可见与一般手游无异。自这消息公布后,中青宝的股价到上周五为止升了逾300%。其他元宇宙概念股如国光电器、易尚展示、佳创视讯等也在月初涨停。

股价升幅引起了监管机构注意。最近几周,包括中青宝在内多间元宇宙概念公司分别收到深圳及上海证券交易所的关注函。其中深交所已在多封关注函中要求中青宝说明其宣传有否虚假或误导,是否「蹭元宇宙热点概念」炒作股价。中青宝虽然否认有此动机,但也坦言「元宇宙是一个巨大的概念和模式,公司尚处于初步探索阶段,触及概念相对较浅」,「不排除相关产品与元宇宙存在较大差距的可能性」。

中青宝以外,另一科网公司盛天网络曾声称,「在线下场景打造元宇宙接入点,在网吧中开辟元宇宙体验专区」,「云游戏或是元宇宙雏型,是通向元宇宙的必经之路」。过去一个月公司股价升了约 30%。在月初它也收到深交所的关注函,需要「具体说明现有业务与元宇宙概念的关联性……对云游戏及元宇宙关系的判断依据」。

对这些番乱象,中国《经济日报》刊登评论批评:「客观来说,『元宇宙』概念确实画了一张行业发展的『大饼』,其将整合多种新技术而产生新型虚实相融的网际网络应用和社会形态,基于扩展现实技术提供沉浸式体验,基于数字孪生技术生成现实世界的镜像,将虚拟世界与现实世界在经济系统、社交系统、身份系统上密切融合,可能带来长期投资机会。反观国内被热炒的『元宇宙』概念股,却发现公司多为游戏软件公司,与国外网际网络公司的『元宇宙』概念相去甚远。」

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Niantic主张,以AR强调人类在现实世界中的亲身互动,才是真正理想的元宇宙。图为Niantic研发中的AR眼镜。(John Hanke Twitter图片)

AR找回人类快乐

当元宇宙概念仍在索之中,现时众多公司正以其科技和业务的长处来开展元宇宙。对于手机游戏《 Pokémon GO》的开发商Niantic,至少Facebook Horizon Workrooms之类基于VR、完全虚拟体验、使用化身(avatar)的元宇宙,绝对不是最终答案。其行政总裁John Hanke说:「假设我们未来都将会像电影《22世纪杀人网络》(Matrix)一样,被接驳到某个另类实境,那将是一场噩梦。」

Hanke认为VR体验只有特定而有限用途:「沉浸在3D世界中可能是一种娱乐体验,就像你可能会用很多不同家庭影院器材来看一场电影。但这不是你要度过一生大部份时间的地方。」

元宇宙概念虽然受新冠推动下加速兴起,但 Hanke解释,这种泛数码化的新常态有违人类自然本性:「VR元宇宙令我们远离了从根本上让我们作为人类感到快乐的东西。生物上的演化结果是,我们仍然应该存在于自己的身体中,而且在这现实世界之内。我们一直所活在的科技世界,在新冠下恶化,并不健康。我们养成了坏习惯——孩子们整天都在玩《Roblox》之类。现在我们好像还在说这是一件好事,那还要把规模做大十倍。」

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游戏开发商 Take-Two Interactive行政总裁Strauss Zelnick也同意。他质疑,像Meta那种元宇宙愿景到底是否消费者想要,他认为消费者希望元宇宙只限于娱乐玩乐上,而非他们整个现实生活的虚拟世界延伸:「我很怀疑,我们是否真的会每天早上起床后都刻意在家中戴上眼罩,以这种方式进行所有日常活动。我们在疫情下有需要这样做,但其实我们不太喜欢。」

Niantic较早前与芯片商高通(Qualcomm)合作设计AR眼镜雏型,上周再开放其AR应用开发平台Lightship予工程师使用。Hanke希望最终建立一个相对于VR、他称之为「真实世界元宇宙」(real world metaverse),在真实世界中混入虚拟元素来强调和促进人类之间的亲身互动。

Hanke在8月撰写的公司网志《元宇宙是反乌托邦恶梦 齐来建立更好的现实》中主张,AR才是令人类自然互动的方式:「我们相信可以利用科技来更接近扩增实境中的『实境』——鼓励每个人,包括我们自己站起来,走出去,与周围的人和世界建立联系。这就是我们人类天生就要做的事情,是人类二百万年进化的结果,因此这些是让我们最快乐的事情。科技应该被用来改善这些核心的人类体验——而非取代它们……AR才是真正的元宇宙将要发生之处。」 (热推文稿部分内容编译自 hk01

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